Cosa è l’autofagia?

L’autofagia è un nome sia per il processo di mangiare parti del proprio corpo e per un termine usato per descrivere una condizione psicologica segnata dal desiderio di farlo. Questo termine può anche riferirsi ai processi naturali che l’organismo utilizza per consumare i suoi tessuti, sia come risposta a una grave fame, sia per rimuovere le cellule vecchie o morte dal corpo. Una versione delicata di questo comportamento è comune nella maggioranza degli uomini e delle donne. Non è stata individuata alcuna causa chiara per spiegare istanze più gravi di autofagia, ma in alcuni casi la condizione è legata alla pizza, alla necessità di consumare oggetti non commestibili, o al disturbo ossessivo-compulsivo (OCD).

La maggior parte degli esseri umani impegna leggere forme di autofagia con una certa regolarità. Questo comportamento è tipicamente limitato alle unghie mordenti e masticando sulla pelle morta alle punte delle dita o sulle labbra. Questo tipo di comportamento può essere indicativo di elevati livelli di stress, ma non è normalmente motivo di preoccupazione.

Nei casi più gravi, il comportamento coinvolge l’auto-mutilazione, e viene a somigliare a una forma di cannibalismo. Il comportamento si manifesta spesso come una versione più estrema dei tipi normali di autofagia che fanno parte della vita umana di tutti i giorni. Un uomo o una donna potrebbero infliggere gravi lesioni alle proprie dita, o addirittura rovinarle completamente. Le istanze in cui uno strumento di qualche tipo viene utilizzato per tagliare una parte del corpo sono generalmente classificati in modo diverso, come varietà di auto-cannibalismo.

Le ragioni precise di questo tipo di comportamento non sono perfettamente capite. In alcuni casi, il comportamento è considerato un’estensione di altri sintomi più lievi di OCD. Altri casi possono coinvolgere gli stessi impulsi sottostanti che alimentano la pizza. Questi casi possono derivare da una combinazione di malnutrizione effettiva, di disagio psicologico e di segnalazione anomala nelle porzioni del cervello responsabili dell’orientamento dell’appetito.

Alcuni casi possono derivare da un desiderio di sperimentare la sensazione, forse a causa di una perdita di input sensoriale da altre fonti. I pazienti, in particolare gli anziani, che sperimentano la perdita sensoriale, possono cercare di compensare ciò cercando forti stimoli. Una spiegazione supplementare per questa condizione dimostra che questo comportamento è determinato da un desiderio di infliggere dolore al corpo, forse a causa di problemi sessuali profondamente radicati o nel tentativo di affrontare lo stress, ma anche questo non è stato conclusivamente dimostrato.

Gli operatori sanitari responsabili del trattamento dell’autofagia devono affrontare entrambe le cause psicologiche o fisiologiche del comportamento e delle lesioni fisiche. Il trattamento comprende tipicamente la cura della ferita standard per accelerare la guarigione e prevenire l’infezione. I sintomi di OCD, se presenti, vengono di solito trattati con medicina o terapia. Sono altresì affrontate tutte le altre condizioni psicologiche pronunciate, e se si possono identificare potenziali stressori emotivi.